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Comment booster son système immunitaire

Des moyens utiles pour renforcer votre système immunitaire et combattre les maladies

Comment pouvez-vous améliorer votre système immunitaire? Dans l’ensemble, votre système immunitaire fait un travail remarquable pour vous défendre contre les micro-organismes pathogènes. Mais parfois, cela échoue : un germe réussit à vous envahir et vous rend malade. Est-il possible d’intervenir dans ce processus et de booster son système immunitaire ? Et si vous amélioriez votre alimentation ? Prendre certaines vitamines ou préparations à base de plantes ? Faire d’autres changements de style de vie dans l’espoir de produire une réponse immunitaire presque parfaite ?

Que pouvez-vous faire pour renforcer votre système immunitaire ?

L’idée de renforcer votre immunité est séduisante, mais la possibilité de le faire s’est avérée insaisissable pour plusieurs raisons. Le système immunitaire est précisément cela – un système, pas une entité unique. Pour bien fonctionner, il nécessite équilibre et harmonie. Il y a encore beaucoup de choses que les chercheurs ignorent sur les subtilités et l’interdépendance de la réponse immunitaire. Pour l’instant, il n’existe aucun lien direct scientifiquement prouvé entre le mode de vie et l’amélioration de la fonction immunitaire.

Mais cela ne signifie pas que les effets du mode de vie sur le système immunitaire ne sont pas intrigants et ne devraient pas être étudiés. Les chercheurs explorent les effets de l’alimentation, de l’exercice, de l’âge, du stress psychologique et d’autres facteurs sur la réponse immunitaire, tant chez les animaux que chez les humains. En attendant, les stratégies générales de vie saine ont du sens puisqu’elles aident probablement la fonction immunitaire et qu’elles s’accompagnent d’autres avantages prouvés pour la santé.

Comment booster son système immunitaire, Eczema dermatite atopique

Immunité en action. Un système immunitaire sain peut vaincre les agents pathogènes envahisseurs comme indiqué ci-dessus, où deux bactéries qui causent la gonorrhée ne font pas le poids face au gros phagocyte, appelé neutrophile, qui les engloutit et les tue (voir flèches).

Photos publiées avec l’aimable autorisation de Michael N. Starnbach, Ph.D., Harvard Medical School

Des moyens sains de renforcer votre système immunitaire

Votre première ligne de défense est de choisir un mode de vie sain. Suivre les directives générales de bonne santé est la meilleure mesure que vous puissiez prendre pour maintenir naturellement le bon fonctionnement de votre système immunitaire. Chaque partie de votre corps, y compris votre système immunitaire, fonctionne mieux lorsqu’elle est protégée des agressions environnementales et renforcée par des stratégies de vie saine telles que celles-ci :

  • Ne fumez pas.
  • Ayez une alimentation riche en fruits et légumes.
  • Exercice régulier.
  • Maintenez un poids santé.
  • Si vous buvez de l’alcool, buvez seulement avec modération.
  • Dormez suffisamment.
  • Prenez des mesures pour éviter l’infection, comme vous laver fréquemment les mains et bien cuire les viandes.
  • Essayez de minimiser le stress.
  • Tenez-vous au courant de tous les vaccins recommandés. Les vaccins préparent votre système immunitaire à combattre les infections avant qu’elles ne s’installent dans votre corps.

Augmenter l’immunité de manière saine

De nombreux produits sur les étagères des magasins prétendent renforcer ou soutenir l’immunité. Mais le concept de renforcement de l’immunité n’a en fait aucun sens scientifiquement. En fait, augmenter le nombre de cellules dans votre corps – cellules immunitaires ou autres – n’est pas nécessairement une bonne chose. Par exemple, les athlètes qui se livrent au “dopage sanguin” – pomper du sang dans leur système pour augmenter leur nombre de cellules sanguines et améliorer leurs performances – courent le risque d’accidents vasculaires cérébraux.

Tenter de stimuler les cellules de votre système immunitaire est particulièrement compliqué car il y a tellement de types différents de cellules dans le système immunitaire qui répondent à tant de microbes différents de tant de façons. Quelles cellules devez-vous booster et jusqu’à quel nombre ? Jusqu’à présent, les scientifiques ne connaissent pas la réponse. Ce que l’on sait, c’est que le corps génère continuellement des cellules immunitaires. Certes, il produit beaucoup plus de lymphocytes qu’il ne peut en utiliser. Les cellules supplémentaires s’éliminent par un processus naturel de mort cellulaire appelé apoptose – certaines avant qu’elles ne voient une action, d’autres après que la bataille soit gagnée. Personne ne sait combien de cellules ou quelle est la meilleure combinaison de cellules dont le système immunitaire a besoin pour fonctionner à son niveau optimal.

Système immunitaire et âge

À mesure que nous vieillissons, notre capacité de réponse immunitaire diminue, ce qui contribue à son tour à davantage d’infections et de cancers. L’espérance de vie dans les pays développés a augmenté, tout comme l’incidence des affections liées à l’âge.

Alors que certaines personnes vieillissent en bonne santé, la conclusion de nombreuses études est que, par rapport aux personnes plus jeunes, les personnes âgées sont plus susceptibles de contracter des maladies infectieuses et, plus important encore, plus susceptibles d’en mourir. Les infections respiratoires, notamment la grippe, le virus COVID-19 et en particulier la pneumonie, sont l’une des principales causes de décès chez les personnes de plus de 65 ans dans le monde. Personne ne sait avec certitude pourquoi cela se produit, mais certains scientifiques observent que ce risque accru est corrélé à une diminution des lymphocytes T, peut-être du fait que le thymus s’atrophie avec l’âge et produit moins de lymphocytes T pour combattre l’infection. Que cette diminution de la fonction du thymus explique la baisse des lymphocytes T ou si d’autres changements jouent un rôle n’est pas entièrement compris. D’autres veulent savoir si la moelle osseuse devient moins efficace pour produire les cellules souches qui donnent naissance aux cellules du système immunitaire.

Une réduction de la réponse immunitaire aux infections a été démontrée par la réponse des personnes âgées aux vaccins. Par exemple, des études sur les vaccins contre la grippe ont montré que pour les personnes de plus de 65 ans, le vaccin est moins efficace que pour les enfants en bonne santé (plus de 2 ans). Mais malgré la réduction de l’efficacité, les vaccinations contre la grippe et S. pneumoniae ont considérablement réduit les taux de maladie et de décès chez les personnes âgées par rapport à l’absence de vaccination.

Il semble y avoir un lien entre la nutrition et l’immunité chez les personnes âgées. Une forme de malnutrition qui est étonnamment courante même dans les pays riches est connue sous le nom de “malnutrition en micronutriments”. La malnutrition en micronutriments, dans laquelle une personne est déficiente en certaines vitamines et oligo-éléments essentiels qui sont obtenus ou complétés par l’alimentation, peut survenir chez les personnes âgées. Les personnes âgées ont tendance à manger moins et ont souvent moins de variété dans leur alimentation. Une question importante est de savoir si les compléments alimentaires peuvent aider les personnes âgées à maintenir un système immunitaire plus sain. Les personnes âgées devraient discuter de cette question avec leur médecin.

L’alimentation et votre système immunitaire

Comme toute force combattante, l’armée du système immunitaire marche sur le ventre. Les guerriers du système immunitaire en bonne santé ont besoin d’une bonne alimentation régulière. Les scientifiques reconnaissent depuis longtemps que les personnes qui vivent dans la pauvreté et qui souffrent de malnutrition sont plus vulnérables aux maladies infectieuses. Par exemple, les chercheurs ne savent pas si des facteurs alimentaires particuliers, tels que les aliments transformés ou un apport élevé en sucre simple, auront un effet négatif sur la fonction immunitaire. Il existe encore relativement peu d’études sur les effets de la nutrition sur le système immunitaire de l’homme.

Il existe des preuves que diverses carences en micronutriments – par exemple, des carences en zinc, sélénium, fer, cuivre, acide folique et vitamines A, B6, C et E – altèrent les réponses immunitaires chez les animaux, telles que mesurées dans le tube à essai. Cependant, l’impact de ces changements du système immunitaire sur la santé des animaux est moins clair, et l’effet de déficiences similaires sur la réponse immunitaire humaine n’a pas encore été évalué.

Alors, qu’est-ce que tu peux faire? Si vous pensez que votre alimentation ne vous fournit pas tous vos besoins en micronutriments – peut-être, par exemple, vous n’aimez pas les légumes – la prise quotidienne d’un supplément de multivitamines et de minéraux peut apporter d’autres avantages pour la santé, au-delà des effets éventuellement bénéfiques sur le système immunitaire. Prendre des mégadoses d’une seule vitamine ne le fait pas. Plus n’est pas nécessairement mieux.

Améliorer l’immunité avec des herbes et des suppléments ?

Entrez dans un magasin et vous trouverez des bouteilles de pilules et de préparations à base de plantes qui prétendent “soutenir l’immunité” ou améliorer la santé de votre système immunitaire. Bien que certaines préparations se soient avérées altérer certains composants de la fonction immunitaire, jusqu’à présent, rien ne prouve qu’elles renforcent réellement l’immunité au point où vous êtes mieux protégé contre les infections et les maladies. Démontrer si une herbe – ou toute substance, d’ailleurs – peut renforcer l’immunité est, pour l’instant, une question très compliquée. Les scientifiques ne savent pas, par exemple, si une herbe qui semble augmenter les niveaux d’anticorps dans le sang fait réellement quelque chose de bénéfique pour l’immunité globale.

Stress et fonction immunitaire

La médecine moderne en est venue à apprécier la relation étroitement liée entre l’esprit et le corps. Une grande variété de maladies, y compris les maux d’estomac, l’urticaire et même les maladies cardiaques, sont liées aux effets du stress émotionnel. Malgré les défis, les scientifiques étudient activement la relation entre le stress et la fonction immunitaire.

D’une part, le stress est difficile à définir. Ce qui peut sembler être une situation stressante pour une personne ne l’est pas pour une autre. Lorsque les gens sont exposés à des situations qu’ils considèrent comme stressantes, il leur est difficile de mesurer le niveau de stress qu’ils ressentent et difficile pour le scientifique de savoir si l’impression subjective d’une personne sur le niveau de stress est exacte. Le scientifique ne peut mesurer que des choses qui peuvent refléter le stress, comme le nombre de fois que le cœur bat chaque minute, mais ces mesures peuvent également refléter d’autres facteurs.

Cependant, la plupart des scientifiques qui étudient la relation entre le stress et la fonction immunitaire n’étudient pas un facteur de stress soudain et de courte durée ; ils essaient plutôt d’étudier des facteurs de stress plus constants et fréquents connus sous le nom de stress chronique, tels que ceux causés par les relations avec la famille, les amis et les collègues, ou les défis soutenus pour bien performer au travail. Certains scientifiques étudient si le stress continu affecte le système immunitaire.

Mais il est difficile de réaliser ce que les scientifiques appellent des « expériences contrôlées » sur des êtres humains. Dans une expérience contrôlée, le scientifique peut changer un et un seul facteur, comme la quantité d’un produit chimique particulier, puis mesurer l’effet de ce changement sur un autre phénomène mesurable, comme la quantité d’anticorps produits par un type particulier de cellule du système immunitaire lorsqu’elle est exposée au produit chimique. Chez un animal vivant, et en particulier chez un être humain, ce type de contrôle n’est tout simplement pas possible, car il y a tellement d’autres choses qui arrivent à l’animal ou à la personne au moment où les mesures sont prises.

Malgré ces inévitables difficultés à mesurer la relation entre le stress et l’immunité, les scientifiques progressent.

Le froid affaiblit-il votre système immunitaire ?

Presque toutes les mères l’ont dit : “Mettez une veste ou vous allez attraper un rhume !” A-t-elle raison ? Probablement pas, l’exposition à des températures froides modérées n’augmente pas votre sensibilité aux infections. Il y a deux raisons pour lesquelles l’hiver est la « saison du rhume et de la grippe ». En hiver, les gens passent plus de temps à l’intérieur, en contact plus étroit avec d’autres personnes qui peuvent transmettre leurs germes. De plus, le virus de la grippe reste en suspension dans l’air plus longtemps lorsque l’air est froid et moins humide.

Mais les chercheurs restent intéressés par cette question dans différentes populations. Certaines expériences sur des souris suggèrent que l’exposition au froid pourrait réduire la capacité à faire face à l’infection. Mais qu’en est-il des humains ? Les scientifiques ont réalisé des expériences dans lesquelles des volontaires ont été brièvement plongés dans de l’eau froide ou ont passé de courtes périodes de temps nus à des températures inférieures à zéro. Ils ont étudié des gens qui vivaient en Antarctique et ceux qui participaient à des expéditions dans les Rocheuses canadiennes. Les résultats ont été mitigés. Par exemple, les chercheurs ont documenté une augmentation des infections des voies respiratoires supérieures chez les skieurs de fond de compétition qui s’exercent vigoureusement dans le froid, mais que ces infections soient dues au froid ou à d’autres facteurs – tels que l’exercice intense ou la sécheresse de l’air – est pas connu.

Un groupe de chercheurs canadiens qui a examiné des centaines d’études médicales sur le sujet et mené certaines de ses propres recherches conclut qu’il n’y a pas lieu de s’inquiéter d’une exposition modérée au froid – cela n’a aucun effet néfaste sur le système immunitaire humain. Faut-il s’emmitoufler quand il fait froid dehors ? La réponse est “oui” si vous êtes mal à l’aise ou si vous allez être à l’extérieur pendant une période prolongée où des problèmes tels que les engelures et l’hypothermie sont à risque. Mais ne vous inquiétez pas pour l’immunité.

Exercice : Bon ou mauvais pour l’immunité ?

L’exercice régulier est l’un des piliers d’une vie saine. Il améliore la santé cardiovasculaire, abaisse la tension artérielle, aide à contrôler le poids corporel et protège contre diverses maladies. Mais cela aide-t-il à renforcer naturellement votre système immunitaire et à le maintenir en bonne santé ? Tout comme une alimentation saine, l’exercice peut contribuer à une bonne santé générale et donc à un système immunitaire sain.

Image : lzf/Getty Images

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