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Comment les liens sociaux maintiennent les personnes âgées en bonne santé

Vonda est une femme énergique de 73 ans avec un sourire amical et un esprit vif. Au cours des deux dernières décennies, elle a vécu dans une communauté agricole intentionnelle appelée “Potluck Farm” avec d’autres personnes et familles sur 170 acres dans la Caroline du Nord rurale.

Vonda Frantz (au premier plan, en chemise rose) installant le toit de la maison commune de la nouvelle communauté Elderberry de Potluck Farm.

Mais récemment, elle a réalisé quelque chose : elle vieillit. Bien qu’elle aime la ferme, vivre éloignés les uns des autres sur des parcelles séparées de 6 acres signifie que les voisins ne se voient pas souvent et ne peuvent pas facilement s’entraider en cas de besoin. Prendre soin de la grande propriété devient également plus difficile.

Elle et quelques amis ont donc commencé à construire une nouvelle communauté – plus petite et adjacente à l’ancienne – où les maisons seront construites plus près les unes des autres, plus d’activités seront partagées et les voisins cultiveront de la nourriture et maintiendront leur mode de vie, tout en prenant soin les uns des autres.

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“La chose la plus importante dans une communauté comme celle-ci est d’avoir des gens autour de vous pour vous soutenir et vous engager”, déclare Vonda. “Prendre soin les uns des autres vous permet de rester en vie et en bonne santé.”

Il s’avère que Vonda et ses amis sont sur quelque chose. Les chercheurs connaissent depuis longtemps les bienfaits du « capital social » sur la santé, c’est-à-dire les liens qui renforcent la confiance, la connexion et la participation. Mais ce lien peut être particulièrement important pour les personnes âgées, précisément parce que notre santé et notre capital social ont tendance à décliner avec l’âge. Nous prenons notre retraite, perdons des amis et des conjoints à cause de la mort et de la maladie et voyons des membres de la famille quitter la région, ce qui peut réduire considérablement les contacts sociaux quotidiens et la stimulation, ce qui a un impact direct sur la santé mentale et physique.

Heureusement, il existe des solutions : de plus en plus d’études découvrent comment les communautés de personnes âgées peuvent être conçues pour maximiser le partage, l’amitié, la santé et le bonheur dans nos dernières années.

Capital social pour les seniors

Yvonne Michael, épidémiologiste à la Drexel University School of Public Health, étudie les effets du capital social sur les personnes âgées. Pour mesurer le capital social de la communauté, des milliers de personnes vivant dans différents quartiers sont invitées à répondre à des questions telles que : “Vos voisins sont-ils prêts à s’entraider pour l’entretien de routine ?” ou, “Pouvez-vous faire confiance à vos voisins?” À partir de ces réponses, Michael peut évaluer les liens entre la santé, le comportement et le capital social.

Dans une étude, Michael a analysé les données d’une vaste enquête sur la santé de près de 14 000 adultes dans le sud-est de la Pennsylvanie. Après avoir mesuré les niveaux de mobilité des personnes âgées vivant dans ces quartiers, Michael a constaté que ceux qui vivaient dans des zones à capital social plus élevé avaient des scores de mobilité physique significativement plus élevés que ceux qui vivaient dans des quartiers à capital social plus faible.

« Ces résultats ne sont pas trop surprenants », déclare Michael. “Vivre dans un endroit avec un plus grand capital social – où il y a plus de confiance et des voisins plus serviables – vous vous sentirez plus à l’aise de vous déplacer pour vous rendre aux endroits où vous devez aller, ce qui vous aide à rester mobile.”

Dans une autre étude, Michael a examiné la relation entre le capital social et les comportements positifs en matière de santé, en particulier les dépistages recommandés pour le cancer. Bien que cette étude ne se concentre pas uniquement sur les personnes âgées, elle a constaté que dans les quartiers où le capital social était plus élevé, les adultes étaient 10 à 22 % plus susceptibles de se faire dépister aux âges recommandés, ce qui suggère des diagnostics et des traitements plus précoces pour les maladies graves.

“Les personnes qui vivent dans des quartiers à fort capital social ont une meilleure diffusion de l’information sur la santé et une meilleure application des normes”, explique Michael. “Lorsque les normes sont saines – comme passer des examens de santé, ne pas fumer ou se promener dans le quartier – elles seront appliquées dans toute la population.”

Une communauté avec un capital social plus élevé peut également être en mesure d’offrir plus d’aide aux personnes âgées qui ont besoin d’aide pour les tâches d’entretien de routine, dit-elle. Par exemple, si vous êtes âgé et que vous devez remplacer les bardeaux de votre toit ou déneiger votre allée, il est plus probable que vous trouviez un coup de main dans un quartier à capital social élevé.

« Dans ce genre d’endroit, il y a un niveau de connexion qui permet aux personnes âgées de vieillir chez elles », ajoute-t-elle.

Comment les liens sociaux sauvent des vies

Des niveaux plus élevés d’interaction sociale, même des interactions périphériques, peuvent être très payants pour les personnes âgées, explique Bryan James, épidémiologiste au Rush Alzheimer’s Disease Center à Chicago. Bien qu’il n’étudie pas le capital social comme le fait Michael, en tant que trait global de la communauté, James étudie l’impact de niveaux d’activité sociale plus élevés chez les individus et son impact sur la santé.

Dans une étude, James a examiné comment l’activité sociale affectait le déclin cognitif. Plus de 1100 personnes âgées sans démence au départ ont été mesurées sur leurs niveaux d’activité sociale, puis testées périodiquement sur leur fonctionnement cognitif sur une période de 12 ans. Le taux de déclin cognitif était de 70% inférieur chez les personnes ayant des contacts sociaux fréquents que chez celles ayant une faible activité sociale.

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“Lorsque vous utilisez votre cerveau et votre corps comme prévu, au fur et à mesure de son évolution, vous vieillissez mieux”, déclare James. “Nous ne sommes tout simplement pas censés être désengagés les uns des autres.”

Dans une autre étude, James a examiné une cohorte communautaire de personnes âgées exemptes de démence et a mesuré les niveaux d’activité sociale et leurs niveaux d’incapacité – en termes de capacité à prendre soin d’eux-mêmes. Les résultats ont montré que ceux qui avaient une activité sociale plus fréquente maintenaient des niveaux d’incapacité inférieurs dans plusieurs domaines, ce qui suggère qu’ils seraient capables de vivre de manière autonome plus longtemps que leurs homologues moins sociaux.

“La théorie prédominante est de l’utiliser ou de le perdre”, explique James. “L’activité sociale est liée à la fonction motrice, tout comme l’exercice physique est lié. Nous ne pouvons pas déterminer lequel est le plus important – ils contribuent chacun à une pièce du puzzle.

Ses résultats sont vraiment spectaculaires. Même lorsque lui et ses collègues contrôlent statistiquement les facteurs de risque comme le tabagisme ou des antécédents de maladie, ils constatent toujours qu’une personne ayant des niveaux élevés d’activité sociale a 43% moins d’incapacité qu’une personne qui a de faibles niveaux d’activité sociale, et environ la moitié du taux du déclin cognitif.

Les communautés riches en capital social offrent beaucoup aux personnes âgées, car elles peuvent augmenter les possibilités pour les personnes âgées d’avoir ce genre de liens sociaux. “Si vous êtes dans un quartier plus cohésif, vous vous engagerez plus probablement avec les autres dans votre quartier”, explique Michael, et cela peut apporter de grands avantages sur le plan social et autre.

Concevoir des quartiers pour le capital social

Mais toutes les personnes ne bénéficient pas du capital social de la même manière, explique le chercheur Spencer Moore de l’Université Queen’s en Ontario.

Selon Moore, certaines personnes âgées ne bénéficient pas autant d’un capital social élevé dans leurs communautés, en partie parce qu’elles ont de solides réseaux sociaux en dehors de leur quartier et qu’elles y ont facilement accès, ce qui rend le soutien du quartier moins central. De plus, les aînés à faible revenu ont tendance à vivre dans des communautés plus homogènes et offrant moins d’occasions de stimulation ou de liens sociaux diversifiés, deux facteurs importants pour la santé.

«Nous devons vraiment favoriser des politiques publiques qui soutiendront les programmes qui créent des opportunités pour les personnes âgées à faible revenu de sortir de leur quartier, d’avoir des relations plus diversifiées», déclare Moore.

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Malgré les avantages proposés du capital social, de nombreuses communautés manquent de ce qui favorise une meilleure connexion, comme des lieux publics pour se rassembler ou des opportunités pour s’engager dans un travail significatif. Ou pire, ils souffrent de taux de criminalité élevés. Une personne âgée qui ne trouve aucun endroit accueillant dans la communauté peut se retrouver seule à la maison à regarder la télévision presque tous les jours. Et cela peut être catastrophique pour leur santé physique et émotionnelle.

Alors que faire pour augmenter le capital social ? Créer une communauté comme celle de Vonda est idéal ; mais de nombreuses personnes âgées n’ont pas les moyens de déménager et ne le voudraient pas nécessairement. Pourtant, certains prennent note des résultats de la recherche sur le capital social pour faire ce qu’ils peuvent pour que leurs communautés s’adressent davantage aux personnes âgées.

Par exemple, une organisation, Vital Aging Network (VAN), située dans le Minnesota, aide les personnes âgées à devenir des agents de changement social dans leurs communautés. VAN forme les personnes âgées à l’organisation communautaire, leur donnant les compétences nécessaires pour évaluer les besoins de leur quartier, rassembler des ressources et lancer de nouveaux programmes. Les projets lancés grâce à la formation VAN ont inclus des choses comme la création de sentiers pédestres pour les personnes âgées, la mise en place d’un «programme d’exercices d’équilibre» dans une communauté pour réduire les chutes chez les personnes âgées et le lancement d’un programme pour se lier d’amitié avec les personnes âgées isolées, entre autres.

« Souvent, les personnes âgées sont perçues comme des personnes qui ont besoin de services plutôt que comme des personnes qui ont beaucoup à offrir », explique Julie Roles, directrice de programme chez VAN. “Nous nous concentrons sur le développement communautaire, où les personnes âgées ont la liberté de déterminer ce dont elles ont besoin et comment l’obtenir.”

Selon James, aider les personnes âgées à rester engagées dans leur communauté et à continuer à apporter des contributions positives est inestimable. Les avantages du bénévolat pour la santé sont bien documentés, y compris son impact sur l’augmentation de la longévité, dit-il, mais il est encore plus puissant lorsque vos efforts vous donnent un sens à la vie.

“Les personnes qui ont le plus fort sens du but sont beaucoup moins susceptibles de devenir déprimées, d’avoir des névrosismes ou d’avoir la maladie d’Alzheimer”, explique James.

Vonda ressent la même chose. Sa communauté a l’intention de rester en contact social et de s’impliquer activement dans le bien-être de l’autre, tout en maintenant des liens avec la communauté environnante. Ils auront un espace communautaire central ouvert à d’autres groupes et inviteront les personnes âgées à s’enseigner de nouvelles compétences, comme le jardinage ou la forge, utiles à la vie à la ferme.

«Nous prévoyons que les gens fassent un vrai travail, au lieu d’être emmenés au centre commercial ou de leur demander de s’engager dans des occupations de temps inventées et frivoles», explique Vonda.

Elle croit que l’exercice physique, associé à des liens sociaux profonds et à un engagement à prendre soin les uns des autres, maintiendra les membres de sa communauté en meilleure santé et leur évitera d’avoir à déménager dans un autre environnement moins interactif, comme une maison de retraite. Elle et ses amis sont déterminés à faire tout ce qu’ils peuvent pour vieillir non seulement avec grâce, mais avec vitalité.

«Je refuse en quelque sorte de vieillir», dit-elle.

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